三年前成本只有1美元的紙片離心機主要發明人之一、論文一作 Saad Bhamla 現又將「節儉科學」再一次帶進公眾的視野,繼續造福於低收入人群,帶領自己的團隊推出了「節儉科學」的最新作: 1美元助聽器。

或許 Saad Bhamla 對這個「節儉」助聽器的想法和動力早在15年前就產生了,在那時儘管自己買得起筆記本電腦和手機,但是卻沒有能力為年邁耳背的外祖父母購置助聽器。因衰老而導致聽力障礙的 65歲及以上的老年人全球約有2.3億,而昂貴的助聽器每副價格高達 5000美元,眾多中低收入的家庭只能望而卻步,這就不僅會造成交流障礙,還會加速老年人的認知能力下降。

Bhamla 和他的同事們則拋棄了現代助聽器使用的數碼信號處理器,選擇使用現成的低成本零件組裝成了一副簡易助聽設備。首先,他們將微型麥克風焊接到一個小電路板上,用來捕獲周圍的聲音。然後將濾波器和放大器組裝進來——這個核心部件可以將頻率大於 1000Hz的聲音音量放大,幫助佩戴者聽清高頻音。最後,用 3D 打印給它做了個外殼,裝上音量控制按鈕、電源開關以及耳機插孔和電池座。這個助聽器名為 LoCHAid ,重要的是,它的製作成本只需98美分,若能根據它的組裝圖,非科學家也能用一把烙鐵將這些零件在30分鐘內組裝好。

據測試結果顯示, LoCHAid 可以有針對性地將高頻聲音提高15分貝,低頻聲音的音質不被破壞的同時還能過濾掉狗叫、汽車喇叭聲等突發性干擾; LoCHAid 還能夠通過改善對話質素,提高個體的語音識別能力。不過,現階段還存在一些問題和挑戰,第一是無法針對使用者的個人需求進行微調,也無法適用於其他聽力問題;第二儘管設計者考慮到了防水和減震的問題,但研究者們預計它的使用壽命最多只有一年半;第三是其體積過大,可能導致使用起來不是那麼便利。

未來或將如 Bhamla 所願, LoCHAid 獲得一項類似老花眼鏡的生產許可,這款只有1美元成本的助聽器擺上普通貨架,這樣的「節儉科學」一定能造福於不少的聽力障礙者。

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